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科普文章

古老的鳄鱼

发表日期:2009-09-11来源:放大 缩小
2001年11月,许多游人涌向位于美国华盛顿特区国家地理学会总部的展厅,参观正在这里展出的一条巨大无比的古代鳄鱼复原模型。这种名叫帝王鳄的古代鳄鱼,体长达到11~12米,仅头部就有1人多长。它生活在大约1.12亿年前尼日尔的大河深处,凶残无比。根据它的头骨构造和满嘴粗大尖锐的牙齿,科学家们推测不仅河中的鱼儿是它的食物,甚至中生代的霸王--恐龙,也常常成为它“餐桌”上的美味。
其实,帝王鳄还不是最大的鳄鱼,生存于美国晚白垩世的一种叫做恐鳄的鳄鱼,体长达到15米,是已知鳄鱼中的超级“巨人”。当然,相对于同一时期的一些巨型恐龙,这些鳄鱼只能算是小巫见大巫,因为已知最大的恐龙体长可能超过40米。
说起家史来,鳄鱼起源的时间应该比恐龙还要早。不过,从化石记录来看,最早的鳄鱼和恐龙一样出现于三叠纪晚期。从那时起,鳄鱼目睹了爬行动物的衰败、恐龙的灭亡、哺乳动物的兴起和人类的成长。经过2亿多年的演化,鳄鱼仍然在地球这个大舞台上展现着它健壮的身躯,可谓一类极其成功的爬行动物。从鳄鱼的演化历史来看,原始的鳄鱼主要是陆生动物; 更为进步的中鳄类则既有陆生类型,也有水生类型的,有一些中鳄类甚至特化为海生动物。现生鳄鱼属于真鳄类,它们主要是半水生的动物。鳄鱼的成功应该归功于它的身体结构:它的心脏和鸟类、哺乳类的一样有4个房室;它忍饥挨饿的能力很强,已知有的种类即使半年不吃也不致饿死。它的身体构造则非常适应水中的生活。
鳄鱼进入新生代后的几千万年里,身体构造基本定型,没有大变化。因此,鳄鱼也被称为“活化石”。大多数鳄鱼都长着扁平的头,有一个长长的吻部,嘴里长着圆锥形的牙齿。美国科学家在马达加斯加晚白垩世地层中,发现了一种奇异的鳄鱼,它的头骨短而宽,吻部很短,包括牙齿在内的许多构造与一类叫做甲龙的恐龙相似。这种奇特的趋同演化现象令人惊奇不已。
一般来说,人们印象中的鳄鱼总是冷淡无情和凶残成性,其实这是一种误解。回顾鳄鱼的演化史,不仅有像帝王鳄和恐鳄这样凶残的肉食者,还有许多温顺的植食性鳄鱼。我国湖北1.1亿年前生存的一种鳄鱼,就是以植物为食的。除此之外,在世界其他地方也发现过一些植食性鳄鱼,包括大家上文提到的马达加斯加的奇异鳄鱼。
其实,很多肉食性鳄鱼并不凶残。在现生的20多种鳄鱼当中,只有两种是吃人不眨眼的“食人鳄”。一种是鳄鱼中的“巨人”--现生鳄鱼中惟一能在海中生活的湾鳄,它的体长一般有6~7米,最大的据说有10米;另外一种是产于非洲的尼罗鳄。大多数鳄鱼通常不会主动进攻人类,尤其是产于我国长江中下游,也是惟一生存于温带的现生鳄鱼--扬子鳄,性情非常温和。
鳄鱼这种冷血爬行动物也有温柔的一面。所谓“虎毒不食子”, “食人鳄”尼罗鳄抚育后代的情景正是这样。母鳄在小鳄出壳后,会把所有的小鳄放在自己嘴里,带它们去水中玩耍和觅食。平时,尼罗鳄的血盆大口是屠杀包括水牛这样的大动物的凶器,这时却变成了小鳄温馨的“摇篮”,这就是生物构造的多功能性的极端表现。
发生于6 500万年前的生物大灭绝事件,无情地淘汰了中生代陆上霸主--恐龙,却没能消灭顽强的鳄鱼。最近的科学调查表明,现生的20多种鳄鱼中,已有l 6种濒临灭绝,原因非常简单:鳄鱼的机体能够抗过6 500万年前的大灾难,能够适应多变的环境达2亿多年,却不能抵御来自人类的威胁。
扬子鳄
短吻鳄
尼罗鳄
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